Un Nobel pour un Français!

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Lundi matin, à l’ouverture de la semaine des Nobel à Stockholm, le prix Nobel de médecine à été décerné à trois chercheurs: l’Américain Bruce Beutler, le Canadien Ralph Steinman et le  Français Jules Hoffmann pour leurs travaux sur le système immunitaire.

Dans les années 1970, Jules Hoffmann a créé le laboratoire Réponse immunitaire et développement chez les insectes, installé à l’institut de biologie moléculaire et cellulaire du CNRS, à Strasbourg, qu’il a dirigé de 1994 à 2006.

Après des premiers travaux sur les sauterelles, c’est chez la drosophile ou « mouche du vinaigre » que le biologiste analyse les réponses antimicrobiennes des insectes, permettant des avancées pour la compréhension des mécanismes chez les mammifères, homme compris, à une époque où « personne ne faisait ce type d’études au plan mondial ».

« Les insectes se défendent remarquablement bien contre les infections, notamment par la production de puissants peptides à large spectre d’activité contre les bactéries et les champignons », a-t-il expliqué devant l’Académie française des sciences, quand il l’a présidée, de 2006 à 2008.

Considérée maintenant comme une première ligne de défense indispensable avant l’apparition d’anticorps, l’immunité innée faisait alors figure de système « subalterne ». On connaissait les phagocytes, des globules blancs avaleurs de bactéries, mais « on ne s’attendait pas à ce que cela soit aussi complexe ».

L’immunité innée est une « défense immédiate et générale, sans viser spécifiquement un germe infectieux ni mémoriser son identité », explique Jules Hoffmann, qui a découvert en 1996 le récepteur Toll. Capable d’identifier un agent pathogène, il intervient aussi dans l’activation de l’immunité adaptative ou spécifique, le deuxième type de réponse immunitaire entraînant la production d’anticorps.

« C’est une personnalité chaleureuse. Il a un pouvoir de communication extraordinaire », selon son collègue Charles Hétru, tandis que Jean-François Bach, secrétaire perpétuel de l’Académie des sciences et professeur d’immunologie, le décrit comme « élégant, bon vivant, chaleureux, mais en même temps un peu austère », et passionné de randonnée en montagne.

 

[Source,Interview,  Infographie du comité Nobel sur le système immunitaire]

 

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